R.I.P. petit rover: Opportunity devait explorer Mars pendant 90 jours, il aura tenu 15 ans

La NASA a fait ses adieux au rover Opportunity envoyé sur Mars il y a près de 15 ans. Le robot sur roue devait initialement explorer la Planète rouge durant 90 jours. Il aura tenu 60 fois plus de temps.

Le 13 février, la NASA a officiellement déclaré que le rover Opportunity était mort. "#ThanksOppy d'être le petit rover qui l'a fait! La mission qui devait initialement durer 90 jours pour explorer Mars s'est transformée en 15 années de découvertes et de réalisations record", a tweeté l'agence spatiale américaine avec une pointe de nostalgie.

"Je déclare que la mission Opportunity est terminée et que la mission Mars Exploration Rover est terminée", a déclaré mercredi Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction de la mission scientifique de la NASA, lors d'un événement organisé au laboratoire de propulsion par réaction (JPL) de l'agence à Pasadena, Californie.

Cela faisait huit mois que le robot alimenté à l'énergie solaire ne bougeait plus. Le rover s'était bloqué lors d'une violente tempête de poussière sur la planète rouge. Le 12 février, les derniers appels pour réveiller Oppy sont restés sans réponses.

Oppy et Spirit

Opportunity a été envoyé sur Mars en 2003, en même temps que son "collègue" Spirit, dans le cadre de la mission Mars Exploration Rover. Le premier robot explorateur à poser la roue sur la Planète rouge fut Spirit, en janvier 2004, dans le cratère nommé Gusev. Opportunity s'est posé quelques temps après de l'autre côté de la planète, sur la plaine équatoriale Meridiani Planum.

Les deux robots dirigés à distance devaient tenir 90 jours. Ils tiendront beaucoup plus, fournissant à la NASA une quantité d'informations d'une richesse exceptionnelle.

Spirit a été le premier à lâcher. L'explorateur s'est enlisé dans des sables mouvants en 2010. Ne parvenant plus à capter l'énergie du soleil, le véhicule a vu ses batteries se décharger pendant l'hiver martien et il est en quelque sorte mort de froid. Et Opportunity a continué à explorer le sable rouge de Mars pendant les neufs années suivantes.

© NASA

De l'eau sur Mars

De précédentes missions avaient déjà suggéré que de l'eau avait un jour coulé sur la surface de la planète Mars. Mais Opportunity, avec ses explorations minutieuses de la surface sablonneuse de la planète, a pu confirmer ces suppositions.

"Il a établi de manière concluante la présence d’une eau de surface liquide et persistante sur Mars", a déclaré John Callas du JPL à Space." Nous avions toujours spéculé à ce sujet et nous avions vu des preuves, mais la signature minérale a été confirmée par Opportunity."

Cette découverte a permis d'établir que Mars a été un temps habitable. Les analyses des minéraux argileux à la surface de la planète ont révélé qu’au moins une partie de l'eau qui devait couler il y a 4 à 3,5 milliards d’années avait un pH relativement neutre. Ni trop acide, ni trop basique.

Et ce n'est que l'une des multiples découvertes réalisées par le petit robot. R.I.P donc pour l'un de ceux qui auront énormément contribué à la conquête de Mars.

 

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