La NASA part en mission pour atteindre le soleil, en mode "Sunshine" 

Un vaisseau de la NASA, le Parker Solar Probe, est en pleine mission délicate: pénétrer la couche extérieure du soleil! Le vaisseau va devoir se balader dans la couronne de l'étoile, c'est l'atmosphère brûlante géante autour du soleil. Le but est d'en apprendre plus sur le fonctionnement de l'astre ainsi que sur les vents solaires.  

La NASA a dépensé un demi milliard de dollars sur le Parker Solar Probe pour le doter d'un bouclier thermique capable de résister à des températures de 1.400 degrés. Actuellement, l'engin spatial se trouve à 6km de l'étoile selon les experts de la NASA. C'est la première fois que l'on se rapproche si près du soleil!

La sonde porte le nom d'Eugene Parker, un physicien de l'université de Chicago, qui a évoqué pour la première fois l'existence des vents solaires en 1958. Ce sont en fait des flux d'énergie géants composés de particules chargées électriquement, expulsés par le soleil à une vitesse phénoménale. Parker est le premier homme vivant (il a aujourd'hui 90 ans) à donner son nom à un vaisseau ou sonde spatial de la NASA. "Je suis très honoré d'être lié à cette mission héroïque" a-t-il déclaré lors d'une conférence à Chicago.

Un bouclier de plus de 11 centimètres

"Maintenant, nous pouvons enfin toucher le soleil", a dit Nicola Fox de la NASA à propos de la mission. La NASA ou l'ESA, l'Agence Spatiale Européenne, ont déjà toutes les deux essayé d'envoyer un satellite au plus près du soleil. Mais jamais un engin n'a pu se rapprocher autant à cause de la chaleur et du rayonnement du soleil. Mais depuis, les technologies ont largement évolué: la chaleur est maintenant bloquée par un bouclier en carbone de 11,4 cm d'épaisseur.

La mission principale de l'appareil est de savoir l'origine des vents solaires et comment ils se retrouvent dans la couronne du soleil. Cette couronne est d'ailleurs plus chaude que le soleil lui-même, les experts aimeraient comprendre pourquoi grâce à cette mission.

L'année prochaine, un autre engin de 685 kilos sera lancé. Il devra voyager pendant sept ans pour atteindre le soleil.

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